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Adéntrate en los archivos secretos del Vaticano

Adéntrate en los archivos secretos del Vaticano

Cincuenta y tres millas de estanterías. Treinta y cinco mil volúmenes de catálogo. Doce siglos de documentos. Ubicado en uno de los bastiones más emblemáticos de la religión y la cultura, los Archivos Secretos del Vaticano son materia de leyenda histórica, pero su existencia es absolutamente real.

Solo el nombre invoca el misterio y la pompa de la Iglesia Católica, e incita a los más imaginativos a proponer teorías siniestras sobre lo que podría haber en su interior. Los índices de los archivos no son públicos, y solo son accesibles para los académicos una vez que tienen 75 años, y se encuentran en una parte del Vaticano que parece una fortaleza.

La naturaleza reservada de la Iglesia Católica y el potencial tesoro que contiene han alimentado años de locas especulaciones sobre lo que había dentro. Incluso hoy en día, abundan las teorías de la conspiración sobre su contenido, como una especulación descabellada de que el Vaticano esconde seres extraterrestres en su interior.

En realidad, sin embargo, los Archivos Secretos del Vaticano no son secretos. La palabra "secreto" proviene de un malentendido de la palabra latina "secretum" o privado. Los archivos fueron, y todavía están, diseñados para albergar el papeleo oficial de la Santa Sede junto con la correspondencia y otra información relacionada con el Papa.

También contienen algunos de los tesoros más impresionantes de la Iglesia Católica, documentos que datan del siglo VIII. Pero, hasta 1881, ni siquiera a los estudiosos del cristianismo se les permitió acceder al archivo. Fue entonces cuando el Papa León XIII, conocido como un intelectual que se enfrentó a la modernización de finales del siglo XIX, abrió el tesoro a los investigadores. Estos fascinantes documentos cuentan no solo la historia de la Iglesia, sino también la del resto del mundo.

Un elemento destacado es una carta de Mary Queen of Scots, que fue ejecutada después de ser obligada a abdicar de su trono y pasar casi 20 años bajo custodia. Finalmente fue sentenciada a muerte por conspirar para asesinar a la reina Isabel I, su prima protestante. Frente a la decapitación, escribió una carta desesperada al Papa Sixto V, rogando por su vida y criticando a los "herejes" que eventualmente la matarían. El Papa no intervino y fue decapitada el 8 de febrero de 1587.

Otro documento invaluable literalmente cambió la historia de la religión. Documenta la excomunión por parte de la Iglesia Católica de Martín Lutero, el alemán que enardeció a Europa al darle la espalda al catolicismo y escribir sus 95 tesis, ahora visto como el documento que provocó el protestantismo. En respuesta, el Papa León X escribió “Decet Romanum Pontificem”, una bula papal que expulsó a Lutero de la Iglesia Católica. Esto liberó a Lutero para comenzar una iglesia propia, y el cisma ha definido gran parte de la historia mundial desde entonces.

Los Archivos Secretos también contienen un documento extremadamente secreto: las actas de los juicios contra los Caballeros Templarios. Conocido como el pergamino de Chinon, es del tamaño de una mesa de comedor y documenta los juicios de la orden militar católica romana por cosas como comportamiento blasfemo y herejía durante las Cruzadas. Gracias a un error de archivo, el pergamino se perdió durante siglos y solo se encontró en una caja que contenía otros documentos en 2001. Ahora está correctamente categorizado y está disponible para los investigadores.

Cuando el Pergamino de Chinon se hizo público en 2007, rehabilitó efectivamente el legado de los Caballeros Templarios al demostrar que, sin que la historia lo supiera, el Papa Clemente V en realidad absolvió al grupo de herejía en 1308.

LEE MAS: Por qué los Caballeros Templarios dieron falsas confesiones de depravación

Estos y otros documentos históricos se almacenan cerca de la Biblioteca Vaticana en Roma. Como cualquier archivo, hay pilas y salas de lectura. También hay un búnker, una estructura subterránea a prueba de fuego diseñada para proteger documentos frágiles de los elementos y el fuego. Incluso hay una escuela para clérigos que estudian historia. Y debido a que es el Vaticano, también hay mucho arte sacro para examinar.

Nadie puede acceder al archivo; solo está abierto a los académicos que se someten a un proceso de investigación exhaustivo. Sin embargo, en los últimos años el Vaticano se ha vuelto un poco más abierto con sus secretos. En 2010, en respuesta al creciente interés del público en los Archivos Secretos y los mitos perpetuados por el libro más vendido de Dan Brown Ángeles y demonios, el Vaticano permitió a los periodistas recorrerlo por primera vez. En 2012, los Archivos Secretos del Vaticano exhibieron públicamente algunos de sus documentos más importantes para celebrar su 400 aniversario. Y en 2019, el Papa Francisco anunció que el Vaticano abrirá sus archivos sobre Pío XII. Durante un evento que conmemora el 80 aniversario de la elección de Pío XII al papado, Francisco dijo que había dado órdenes para que el archivo se abriera en marzo de 2020. "La Iglesia no le teme a la historia", le dijo al grupo. Los archivos se abrieron el 2 de marzo de 2020, pero luego se cerraron poco después debido a la pandemia de COVID-19.

En 2005, Sergio Pagano, el prefecto de los Archivos Secretos, reveló por qué ha habido renuencia a abrir todos los archivos. Pagano dijo L'Espresso que no es una cuestión de coraje, es una cuestión de recursos. Dado que el archivo es tan vasto, dijo Pagano, es un desafío procesar rápidamente los documentos y ponerlos a disposición de los historiadores. Pero a menudo, dijo, la gente “clama por la apertura de los archivos del Vaticano casi como para entrar en una fortaleza secreta superando resistencias imaginarias ... pero cuando la puerta está abierta y los documentos están disponibles, aquellos que parecían estar en el las puertas no aparecen, o hacen casi una visita turística ".

El prefecto rechazó la presión para publicar documentos sobre Pío XII, calificándolo de "fenómeno extraño" e implicando que los investigadores estaban impulsados ​​por el deseo de derrocar a la Iglesia Católica.

Lo que nos lleva a lo que podrían ser los documentos más controvertidos de los Archivos Secretos, los que se relacionan con el escándalo de abuso sexual en curso dentro de la Iglesia. Resulta que todas las diócesis también tienen archivos secretos, y muchas han ayudado a corroborar la participación de la Iglesia en el abuso. Pero los documentos en los Archivos Secretos del Vaticano solo se publican una vez que tienen al menos 75 años, y el verdadero propietario del archivo no es la Iglesia, sino el Papa.

Aunque las personas pueden demandar a diócesis individuales por su información, la Iglesia en sí es equivalente a una nación soberana y puede hacer lo que le plazca. El Papa es el único que pudo publicar los documentos antes de tiempo y, como se ve ahora, podrían pasar décadas antes de que los periodistas, historiadores y víctimas aprendan más sobre el papel de la Iglesia Católica en el abuso.


Los registros de un archivo que alguna vez fue secreto ofrecen nuevas pistas sobre la respuesta del Vaticano al Holocausto

Los funcionarios del Vaticano siempre han insistido en que el Papa Pío XII hizo todo lo posible para salvar vidas judías durante la Segunda Guerra Mundial. Pero muchos eruditos lo acusan de silencio cómplice mientras unos 6 millones de judíos fueron asesinados en el Holocausto.

"El Papa Pío XII pensó que no debería tomar partido en la guerra", dice el profesor de la Universidad de Brown, David Kertzer, "y que por lo tanto no debería criticar a ninguno de los bandos de la guerra, incluidos los nazis".

Kertzer ha escrito extensamente sobre los papas y los judíos. Ganó el Premio Pulitzer 2015 por su libro. El Papa y Mussolini, que rastreó el ascenso del fascismo en Europa. Y fue de los primeros en tener acceso a los archivos de Pío XII cuando el Vaticano los abrió en marzo, después de décadas de solicitudes de estudiosos.

Kertzer acaba de publicar sus primeros hallazgos en un artículo para El Atlántico. Los documentos recién desenterrados y algunos imbuidos de lenguaje antisemita están arrojando luz sobre el comportamiento del pontífice durante la masacre de judíos por los nazis. También revelan el papel del Papa en la prevención de que los huérfanos de las víctimas del Holocausto se reúnan con sus familiares.

El historiador encontró dos documentos que revelan que se estaba produciendo un intenso debate en el Vaticano en 1943, cuando los ocupantes nazis de Roma detuvieron a más de 1.000 judíos y los detuvieron en un colegio militar a 800 metros de la plaza de San Pedro antes de empacarlos. al campo de concentración de Auschwitz. Como informó el embajador alemán en el Vaticano al líder nazi Adolf Hitler, la redada se produjo bajo las & quot; ventanas de todas & quot; del Papa. Sólo sobrevivieron 16 de los deportados.


Lo que están a punto de revelar los archivos secretos del Vaticano

Los documentos del papado de Pío XII pueden resolver algunas cuestiones debatidas durante mucho tiempo.

Sobre el autor: David I.Kertzer, autor de El Papa y Mussolini, ganador del Premio Pulitzer de Biografía 2015, es profesor de Dupee University en Brown University.

Hoy, después de décadas de controversia sobre el fracaso del Papa Pío XII en condenar el asesinato en masa de judíos de Europa durante la Segunda Guerra Mundial, los archivos del Vaticano que cubren su papado están por fin abiertos a los investigadores. Pío XII, cuyo nombre de nacimiento es Eugenio Pacelli, es vilipendiado por algunos por no hablar en contra del Holocausto. Es venerado por otros que lo han promovido a la santidad. Su largo papado, que se extiende desde 1939 hasta 1958, sigue siendo objeto de un intenso debate. Para aquellos de nosotros que hemos estado tratando durante años de superar la maraña de polémicas que rodean al Papa y de captar el papel que jugó el Vaticano durante la guerra, la sensación de anticipación es grandiosa.

Las cuestiones sobre las que arrojarán luz los archivos recién abiertos no son solo de interés histórico. Los traumas de la Segunda Guerra Mundial y del Holocausto siguen muy vivos. La negación del Holocausto podría descartarse como el delirio de un marginal chiflado, pero la negación de la responsabilidad por la guerra y el Holocausto sigue siendo generalizada en Europa y en las iglesias cristianas.

El interés de los medios por la apertura de los archivos ha sido intenso. Una gran multitud de periodistas de todo el mundo llenó la sala de prensa del Vaticano el 20 de febrero para una sesión informativa. Los eruditos se agolparon en un taller del Vaticano que se llevó a cabo al día siguiente para explicar cómo se ha organizado la masa de documentos y cómo se puede acceder a ellos. Aquellos de nosotros que hemos escrito sobre el papado y la guerra hemos sido asediados con solicitudes de entrevistas.

Los documentos que ahora están disponibles cubren todo el papado de Pío XII. Sin embargo, al presentar los archivos al público, el obispo Sergio Pagano, prefecto del Archivo Apostólico del Vaticano (conocido hasta hace poco como el Archivo Secreto del Vaticano), subrayó lo que dijo que se revelaría sobre las acciones del Papa durante la guerra. Que el Vaticano es especialmente sensible a la luz que los documentos puedan arrojar sobre la controversia sobre el silencio del Papa durante el Holocausto quedó claro en la entrevista inicial que Pagano concedió a Radio Vaticano el 20 de febrero. Los judíos aparecen de inmediato ”, reconoció. “Conocemos la historia de este pueblo perseguido y de la Shoá, y por lo tanto entendemos muy bien que los judíos esperan mucho de estos documentos”.

Los lectores de los principales periódicos italianos en las últimas semanas difícilmente podrían dejar de notar la repentina aparición de artículos de página completa que describían lo que se decía eran los heroicos esfuerzos de Pío XII para frustrar a los nazis y proteger a los judíos. "Vaticano: Más de seis mil judíos en Roma fueron salvados gracias a la acción de Pío XII", fue un titular del 28 de enero en el principal diario de Roma, Il Messaggero. Curiosamente, el artículo no ofreció evidencia de ninguna acción tomada por el Papa a este efecto.

Dos días después, uno de los principales periódicos nacionales de Italia, la Republica, publicó un artículo sin aliento titulado "Así Mussolini intentó detener al Papa Pacelli". El subtítulo decía: “Documentos del (antes secreto) Archivo Vaticano muestran los intentos de interferir en el cónclave que eligió a Pío XII: 'Es una figura demasiado política y se inclina a tener una mentalidad democrática'”. El autor afirmó que un documento en los archivos a punto de ser abiertos se demostró que la dirección fascista trabajó febrilmente para evitar la elección de Eugenio Pacelli al papado. Fue especialmente notable que el artículo, que ocupaba más de una página, se publicara en el diario de izquierdas más destacado del país. Ni siquiera el admirador más ferviente de Pío XII argumentaría seriamente que alguna vez había tenido una "mentalidad democrática". El Papa se sentía más cómodo con los regímenes autoritarios y decididamente incómodo con las democracias multipartidistas. Cualquiera que realmente quiera comprender el papel que jugó el régimen de Benito Mussolini antes del cónclave que eligió a Pacelli no buscaría en los archivos del Vaticano sino en los archivos fascistas. De hecho, la correspondencia diplomática italiana indica que el embajador italiano ante la Santa Sede favoreció la elección de Pacelli y, junto con el embajador alemán de inclinaciones similares, presionó a los cardenales en nombre de Pacelli.

Otro artículo apareció a mediados de febrero en el principal periódico de Turín, La Stampa, titulado "El plan secreto de Pío XII contra Hitler". Los nuevos documentos del Vaticano disponibles, según el artículo, revelan que Hitler quería invadir el Vaticano y secuestrar al Papa, pero que los 200 gendarmes del Vaticano se habían organizado en secreto para frustrar el complot. De hecho, las tropas alemanas ocuparon Roma y llevaron a cabo un reinado de terror de nueve meses. Si Hitler hubiera dado la orden de apoderarse del Vaticano y secuestrar al Papa, la tarea podría haber tardado una hora en llevarse a cabo, a pesar de que los gendarmes papales mal armados bloqueaban el camino. Lo que oscurece un artículo como este son las cordiales relaciones que el Vaticano tenía con las fuerzas de ocupación alemanas. El Papa tenía interés en garantizar la integridad de la Ciudad del Vaticano. Los alemanes, por su parte, se dieron cuenta del valor de las relaciones públicas al pregonar una actitud respetuosa hacia el Papa y la Santa Sede.

Ahora hay disponibles millones de páginas de documentos del Vaticano. Muchos están alojados en varios archivos de la Ciudad del Vaticano. Otros están en otros lugares de Roma. Pero no se puede acceder de inmediato a todos los archivos de la Iglesia en tiempos de guerra. Aún no está claro el estado de varios archivos que son cruciales para reconstruir la historia del período de guerra, pero que no están directamente bajo el control del Vaticano. Entre ellos destacan los archivos centrales de los jesuitas, a tiro de piedra del Vaticano, así como los archivos del vicariato de Roma, al otro lado del Tíber. Dado que el Papa mismo es jesuita y, como obispo de Roma, tiene autoridad sobre el vicariato, algunos estudiosos asumieron que estos dos archivos se abrirían al mismo tiempo que los de la Santa Sede. Hasta ahora no ha habido indicios de que lo sean. Un corpus masivo de documentos sobre las relaciones entre el Vaticano y el régimen fascista italiano se encuentra en los archivos jesuitas.

Asimismo, una comprensión más completa de las acciones de la Iglesia durante la ocupación alemana de Roma depende de lo que se pueda encontrar en el archivo del vicariato. Sin embargo, hay motivos para preocuparse, si mi propia experiencia sirve de guía. Escribí un libro hace más de dos décadas sobre un pequeño niño judío, Edgardo Mortara, tomado por orden de la Inquisición de su familia en Bolonia en 1858. Bolonia era entonces parte de los Estados Pontificios y alguien había bautizado en secreto al niño. Según la política de la Iglesia en ese momento, un niño así no podía quedarse con su familia judía. Fue llevado a la Casa de los Catecúmenos, la institución de la Iglesia en Roma dedicada a la conversión de los judíos. Sus registros se encuentran en los archivos del vicariato de Roma. El director de los archivos no solo me negó el acceso a los registros de Mortara cuando estaba escribiendo ese libro, él ha continuado negándome el acceso, no solo a mí sino a otros eruditos. Si un caso incómodo del siglo XIX puede llevar a tal bloqueo, ¿cuál podría ser la actitud hacia el caso mucho más tenso de las acciones de la Iglesia durante la ocupación nazi?

El obispo Pagano fue citado por Milán Corriere della Sera como diciendo que solo los investigadores mal preparados buscarán "primicias" en los primeros días o semanas después de la apertura de los archivos. "Un erudito serio", dijo, "debe planear pasar al menos diez años de estudio". Con el gran tamaño de los archivos y un límite diario en la cantidad de archivos que un académico puede ver, no hay duda de que el alcance total de lo que revelan los archivos no se conocerá durante muchos años. Sin embargo, aquellos de nosotros que ya hemos pasado décadas analizando lo que ya estaba disponible, como los frecuentes informes de guerra del Vaticano enviados a casa por los enviados italianos, alemanes, franceses, británicos y estadounidenses a la Santa Sede, sin mencionar los abundantes informes. escrito por los espías de Mussolini en el Vaticano, puede que pronto obtenga una nueva comprensión importante de esta historia tan controvertida.

Los problemas son muchos. La pregunta que se plantea con mayor frecuencia, con respecto al silencio del Papa durante el Holocausto, es en sí misma parte de un tema más amplio: la renuencia del Papa a condenar públicamente a la Alemania nazi. Desde los primeros días de la guerra, con la invasión alemana de Polonia en septiembre de 1939, el Papa estuvo bajo una gran presión para hablar en nombre de una Polonia fuertemente católica. Que se negara a condenar a los alemanes por la invasión fue solo el primero de muchos momentos similares sobre los que los documentos del Vaticano prometen dar una idea. También está la cuestión de la despiadada campaña de Italia contra los judíos. Algunos estudiosos han hecho una comparación poco halagüeña entre los arrebatos de Pío XI, el predecesor de Pacelli, contra la campaña "racial" de Mussolini, que comenzó en 1938, y el hecho de que Pío XII no se pronunciara nunca contra ella. ¿Qué revelarán los archivos del Vaticano sobre las discusiones dentro del Vaticano con respecto a la persecución de los judíos de Italia, que los fascistas estaban justificando en gran parte como simplemente poniendo en práctica restricciones sobre los judíos instadas durante mucho tiempo por los papas?

Lo más dramático de todo fue el cerco militar nazi del antiguo gueto de Roma el 16 de octubre de 1943 y la expulsión de sus hogares de más de 1.000 judíos de la ciudad, principalmente mujeres y niños. Estuvieron recluidos durante dos días en un complejo militar cercano al Vaticano. El Papa podría haber pedido públicamente su liberación. Pudo haber enviado un mensaje privado a Hitler, suplicando en su nombre. Él no hizo ninguna de las dos cosas. Los judíos fueron subidos a un tren que los llevaría a Auschwitz ya su muerte. ¿Qué podrían decirnos los archivos del Vaticano sobre las discusiones dentro del Vaticano que llevaron a la decisión del Papa de no intervenir?

La atención pública, naturalmente, se centra en los años de la guerra. Pero es probable que los años de la posguerra proporcionen sus propias sorpresas y conocimientos. En Europa, este fue un momento tenso y lleno de acontecimientos. De especial interés es el drama de la Italia de posguerra: sus ciudades en ruinas, su rey deshonrado, su sociedad desgarrada por tensiones agudas mientras los antiguos perseguidores fascistas vivían incómodos junto a aquellos a quienes habían atormentado. El Partido Comunista estaba creciendo rápidamente. La Iglesia jugó un papel crucial y bien conocido en el bloqueo de los comunistas. Pero la forma en que el Papa llevó a cabo su campaña entre bastidores sigue siendo en gran parte desconocida. Y luego está el papel que jugó el Vaticano para ayudar a los criminales de guerra nazis y fascistas a escapar a países como Argentina. El hecho de que la llamada "ratline", que dependía de las instituciones de la Iglesia y de los altos prelados católicos, estuviera en funcionamiento, no se discute entre los estudiosos. Pero, ¿cómo funcionó? ¿Qué sabía el Vaticano al respecto? ¿Alguien intentó detenerlo?

Las preguntas que los investigadores ahora pueden sondear más profundamente son demasiado actuales en la actualidad. El término fascismo se habla mucho en referencia a los principales partidos y líderes en varias partes del mundo, sin mencionar su uso frecuente para caracterizar al propio aspirante a hombre fuerte de Estados Unidos. Estas analogías se descartan fácilmente como una extralimitación polémica. Sin embargo, la apertura de los archivos del Vaticano ofrece una oportunidad oportuna para dar una nueva mirada a la clásica cuestión de cómo surge el fascismo en las sociedades democráticas, como ocurrió en Italia y Alemania. No menos urgente es la tarea de comprender el papel influyente que los líderes religiosos jugaron entonces, y juegan ahora, en el apoyo a los líderes autoritarios. Al reflexionar hoy también sobre cómo se genera el odio al “otro”, el papel que juega la religión, ya sea en las sociedades cristiana, musulmana, hindú o judía, sigue siendo una cuestión incómoda pero necesaria. El asesinato en masa de judíos de Europa en la Europa de mediados del siglo XX y el papel desempeñado por las iglesias cristianas en la demonización de los judíos sigue siendo el ejemplo ineludible.


El ejército de exorcistas del Vaticano

Si bien en la era de la psicología y la neurociencia modernas sería fácil descartar el exorcismo como algo de la Edad Media y las películas de terror, la verdad es que la práctica está viva y bien dentro de la Iglesia Católica. De hecho, el padre Gabriele Amorth, el exorcista principal del Vaticano que murió solo en 2016, afirmó haber realizado la asombrosa cantidad de 130.000 exorcismos en su tiempo. Como la evidencia adicional de expulsar demonios no es solo una cosa del pasado, la BBC informa en 2018 que el Vaticano dio la bienvenida a 250 sacerdotes de todo el mundo a una escuela anual de exorcismo, porque la Iglesia cree que ha habido un aumento en las posesiones demoníacas en los últimos tiempos. años. Incluso el mismo Papa Francisco dijo que la gente "no debe dudar" en ver a un exorcista en el caso de "disturbios espirituales genuinos".

A pesar de la controversia ligada al exorcismo debido a su naturaleza sensacionalista y las denuncias de abuso en su ejecución, tales ritos han sido llevados a cabo incluso por papas en los tiempos modernos. Según el padre Amorth, Juan Pablo II intentó sin éxito expulsar a un demonio de una mujer que fue llevada ante él en la plaza de San Pedro gritando, retorciéndose y babeando en 2000. El padre Amorth afirma que la mujer todavía estaba poseída cuando la vio. más tarde ese día, como lo demuestra su capacidad para caminar por la pared como Spider-Man, tuvo que acabar con lo que JPII no pudo. Del mismo modo, Amorth afirma que Benedicto XVI golpeó al diablo con dos hombres en 2009, y algunos sospechan que el Papa Francisco pudo haber realizado un exorcismo público a un hombre en silla de ruedas en 2013.


El nombre mal traducido

Una de las razones por las que hay tanta leyenda y misterio en torno a los archivos es la mala traducción del nombre. El nombre real de los Archivos del Vaticano es “Archivum Secretum Apostilicum Vaticanum”. Secretum en latín no significa secreto, como la mayoría de la gente asume. En cambio, la traducción más precisa es "personal" o "privada".


Por lo tanto, una mejor suposición es que los archivos están compuestos por cartas privadas y registros históricos de papas pasados ​​durante los últimos cuatro siglos. Los archivos fueron establecidos por el Papa Pablo V, quien tenía un claro sentido de la importancia histórica de la correspondencia papal y sabía que tales documentos debían conservarse.

El mundo ve los Archivos por primera vez

Los archivos estaban cerrados al exterior y muy pocos académicos tenían acceso a ellos al principio. En 1881, el Papa León XIII decidió cambiar eso. Permitió que las investigaciones vieran algunos de los contenidos del archivo.

Sin embargo, para alguien no era fácil ver los documentos. El procedimiento no ha cambiado en los últimos 200 años. Los estudiantes, historiadores aficionados y periodistas todavía tienen prohibido el acceso. Cuando una parte interesada ha demostrado que es un erudito lo suficientemente serio, se le otorgan credenciales. Deben renovarse cada seis meses, y para ingresar a los archivos, los académicos deben ingresar por Porta Sant'Anna, pasar la Guardia Suiza y caminar por el Cortile del Belvedere.

Una vez admitidos en los archivos, deben solicitar qué documento específico desean revisar. A los estudiantes se les permiten tres documentos por día. Eso significa que no pueden navegar por el contenido del archivo, deben seleccionar artículos de catálogos en los que los elementos están escritos a mano en italiano o latín.


Los registros de un archivo que alguna vez fue secreto ofrecen nuevas pistas sobre la respuesta del Vaticano al Holocausto

En esta foto de archivo de septiembre de 1945, el Papa Pío XII levanta su mano derecha en una bendición papal en el Vaticano. El Papa Francisco abrió los archivos del Vaticano sobre el Papa Pío XII en marzo. Anónimo / AP ocultar leyenda

En esta foto de archivo de septiembre de 1945, el Papa Pío XII levanta su mano derecha en una bendición papal en el Vaticano. El Papa Francisco abrió los archivos del Vaticano sobre el Papa Pío XII en marzo.

Los funcionarios del Vaticano siempre han insistido en que el Papa Pío XII hizo todo lo posible para salvar vidas judías durante la Segunda Guerra Mundial. Pero muchos eruditos lo acusan de silencio cómplice mientras unos 6 millones de judíos fueron asesinados en el Holocausto.

"El Papa Pío XII pensó que no debería tomar partido en la guerra", dice el profesor de la Universidad Brown, David Kertzer, "y que, por lo tanto, no debería estar criticando a ninguno de los bandos de la guerra, incluidos los nazis".

Kertzer ha escrito extensamente sobre los papas y los judíos. Ganó el Premio Pulitzer 2015 por su libro. El Papa y Mussolini, que rastreó el ascenso del fascismo en Europa. Y fue de los primeros en tener acceso a los archivos de Pío XII cuando el Vaticano los abrió en marzo, después de décadas de solicitudes de estudiosos.

Mundo

Vaticano abre archivos del Papa Pío XII en la época de la Segunda Guerra Mundial

Kertzer acaba de publicar sus primeros hallazgos en un artículo para El Atlántico. Los documentos recién desenterrados, algunos imbuidos de lenguaje antisemita, están arrojando luz sobre el comportamiento del pontífice durante la masacre de judíos por los nazis. También revelan el papel del Papa en la prevención de que los huérfanos de las víctimas del Holocausto se reúnan con sus familiares.

El historiador encontró dos documentos que revelan que se estaba produciendo un intenso debate en el Vaticano en 1943, cuando los ocupantes nazis de Roma detuvieron a más de 1.000 judíos y los detuvieron en un colegio militar a 800 metros de la plaza de San Pedro antes de enviarlos a el campo de concentración de Auschwitz. Como informó el embajador alemán en el Vaticano al líder nazi Adolf Hitler, la redada ocurrió bajo las "mismas ventanas" del Papa. Solo sobrevivieron 16 de los deportados.

El primer documento recién descubierto por Kertzer es una carta escrita por el antiguo emisario jesuita del Papa al régimen fascista de Italia, el reverendo Pietro Tacchi Venturi, quien instó al Papa a hacer una protesta privada y oral al embajador alemán. Sugirió que Pío le dijera al embajador que no hay razón para usar la violencia contra los judíos italianos porque las leyes raciales instituidas cinco años antes por el régimen dictatorial de Benito Mussolini eran "suficientes para contener a la pequeña minoría judía dentro de sus límites adecuados".

Pius pidió más consejos a su experto en asuntos judíos, monseñor Angelo Dell'Acqua.

Una placa de mármol sobre la entrada principal de los Archivos del Vaticano dice en latín "Archivo Secreto del Vaticano". La biblioteca del Vaticano sobre el Papa Pío XII y su registro durante el Holocausto se abrió a los investigadores en marzo. Gregorio Borgia / AP ocultar leyenda

Una placa de mármol sobre la entrada principal de los Archivos del Vaticano dice en latín "Archivo Secreto del Vaticano". La biblioteca del Vaticano sobre el Papa Pío XII y su registro durante el Holocausto se abrió a los investigadores en marzo.

"El segundo documento que encontré", le dice Kertzer a NPR, "es el documento completamente antisemita de Dell'Acqua que explica por qué pensaba que el Papa no debería, de hecho, hablar".

El prelado pensó que sería demasiado vergonzoso protestar contra las medidas antisemitas cuando, durante muchos siglos, los papas gobernantes habían confinado a los judíos en guetos y les habían prohibido practicar profesiones.

Y, dice Kertzer, Dell'Acqua pensó que la carta del emisario simpatizaba demasiado con los judíos.

"Dijo que los judíos han causado problemas. Amenazan a una sociedad cristiana sana. Entonces, ¿por qué la Iglesia debería hablar por ellos cuando él dice que no han protestado contra los nazis que matan a cristianos?"

Pius nunca se pronunció en contra de que los nazis mataran a cristianos, sugiere Kertzer, porque no quería ofender a muchos católicos alemanes que eran ardientes nazis.

Y así, nuevamente, Pío no dijo nada.

Dell'Acqua más tarde se convirtió en cardenal vicario de Roma.

Las preguntas sobre el papel de Pío en tiempos de guerra comenzaron a crecer más ampliamente a partir de 1963 en respuesta a las acusaciones planteadas por el dramaturgo alemán Rolf Hochhuth en su obra El diputado. Y los recuerdos aún vívidos en Roma del comportamiento de Pío durante la ocupación nazi de Roma han obstaculizado los esfuerzos por beatificarlo.

Los hermanos Finaly

Los hallazgos de Kertzer también cubren el caso de dos huérfanos judíos bautizados en secreto en Francia después de que sus padres fueran deportados a Auschwitz.

El caso de los hermanos Finaly, Robert y Gérald, fue el caso más grave que afectó a los judíos franceses desde el caso Dreyfus, en el que un capitán del ejército judío francés fue condenado erróneamente por traición, medio siglo antes. Se prolongó durante años y se convirtió en un causa celebre. Monjas, monjes y una madre superiora fueron encarcelados por secuestro cuando desafiaron las resoluciones judiciales de entregar a los niños a sus familiares sobrevivientes.

Los funcionarios de la Iglesia francesa invocaron una doctrina centenaria que afirmaba que los niños bautizados eran ahora católicos y no debían ser criados por judíos. En 1953, cuando la cobertura mediática del asunto se volvía contra la Iglesia, el arzobispo de Lyon pidió orientación al Papa.

"Fue entonces cuando el Vaticano comenzó su participación entre bastidores, porque a medida que continuó durante los próximos meses emitiendo instrucciones sobre cómo debería proceder la Iglesia, el Vaticano les está diciendo que se resistan a la ley", dice Kertzer. "También especificaron estar seguros de que nadie sepa que estas órdenes vienen del Vaticano o del Papa".

En 1945, los hermanos Finaly eran dos de los 1.200 huérfanos judíos franceses estimados en Francia solo en familias o instituciones no judías. En toda Europa, cree Kertzer, hubo miles más, bautizados en secreto y nunca reunidos con sus parientes judíos. Escribe en su atlántico artículo que el 21 de septiembre de 1945, el secretario general del Congreso Judío Mundial, Léon Kubowitzki, fue al Vaticano para pedir ayuda para localizar a los huérfanos judíos. Pío respondió: "Le daremos toda nuestra atención".

Al final, los chicos de Finaly se reunieron con sus parientes en Israel, donde ahora viven jubilados. Tras sus descubrimientos en los archivos, Kertzer se puso en contacto con Robert Finaly, quien le describió cómo era cuando él y Gérald estaban siendo arrastrados a escondidas en varios conventos.

"Se les hizo temer a los judíos", dice Kertzer. "No les dijeron que su familia estaba tratando de reclamarlos. Y les enseñaron que los judíos estaban condenados por Dios y que vivirían en un tormento eterno en el infierno cuando murieran. Les tenían mucho miedo a los judíos, a ser judíos".

La mente del Vaticano

El historiador dice que sus hallazgos ayudan a llenar muchos de los vacíos entre bastidores en el Vaticano durante la guerra y sus secuelas. Pero hay una pregunta, dice Kertzer, que el Papa Pío XII nunca pareció hacer:

"¿Cómo pudieron tantos miles y cientos de miles, si no millones de alemanes y sus aliados participar en el asesinato en masa de niños y ancianos judíos y demás, pensando que todavía eran buenos católicos?"

Kertzer says his findings reveal that the horrors of the Holocaust did not temper the Vatican's anti-Semitic mindset.

That mindset was not repudiated until 20 years after the war when, with the Second Vatican Council, the Roman Catholic Church formally rejected the centuries-old Catholic doctrine that held Jews responsible for the death of Christ. That ushered in a new era of Catholic-Jewish dialogue — and ultimately the opening of the Pius XII archives.

And, Kertzer says there's still much more to be learned from the newly available trove of documents.


The doctrine of Immaculate Conception, written in 1854 on a piece of parchment, that confirms Mother Mary was conceived without original sin.

Transcripts from Vatican trials including cases against the Knights Templar in the early 14th century and astronomer Galileo Galilei in the 17th century (who was tried for heresy and forced to spend the remainder of his life under house arrest).


Earth's Magnetic Field is Shifting and Geologists Don't Know Why

Something strange is happening with the Earth’s magnetic field and scientists are unsure why, according to a recent paper published in the journal Nature. A consortium of geologists in charge of the World Magnetic Model is having trouble keeping track of the planet’s magnetic north pole as it rapidly shifts from Canada to Northern Siberia.

Scientists updated Earth’s magnetic model in 2015, which is used for some pretty important things, including shipping navigation and GPS on smartphones. Their model was intended to last for at least five years, but due to the recent unexpected swing, it became outdated at some point in early 2018 and is now in need of adjustment.

“The error is increasing all the time,” said Arnaud Chulliat, a geomagnetist at the University of Colorado Boulder and the National Oceanic and Atmospheric Administration’s National Centers for Environmental Information.

Scientists say this shift is being driven by liquid iron sloshing around in the planet’s core, a natural process, but one that can vary as the flow changes. Over the past 20 million years, Earth’s magnetic field has consistently experienced a complete pole reversal – usually every 200-300,000 years.

At the moment, we’re long overdue for one of these events, with the last reversal having occurred 781,000 years ago. No one is quite sure what the consequences will be on modern infrastructure when and if that reversal happens. Many take ease in the fact that pole reversals have occurred hundreds of times in the planet’s history without catastrophe, but again, the effect on modern technology remains unknown.

Some scientists have pointed to this shift as a potential culprit in a slew of recent dolphin and whale beachings as well as other unexpected animal die-offs. It’s believed the planet’s natural magnetic field is necessary to some of these animals’ navigation when traveling and communicating over great distances underwater. One NASA scientist is currently looking into this potential connection.

In 2016, a larger-than-usual magnetic pulse shot up from South America, which scientists believe played a role in furthering the recent shift. However, they’re still unsure whether it will continue on this course, or even what will happen at all.

Could we be on the precipice of a massive geomagnetic reversal, or is this just due to slightly-more-anomalous-than-usual activity in the Earth’s core? And what’s even more pressing – what kind of effects is this having on us?

For more on our brain’s relationship with Earth’s magnetic field, check out this Gaia Original short:


15 Historic Wonders Housed in the Vatican's Secret Archives

First, a caveat: Anyone with a strong grasp of Latin—or a distaste for Dan Brown novels—will warn others not to get too excited about the name of this papal library. Archivum Secretum looks like it would refer to a “secret” archive, but the translation is actually closer to “private archive,” and it serves as a place where the personal documents of all the popes are stored. The contents inside were never intended to be kept secret.

That said, it’s not like just anyone can waltz in and take a peek around. The archives, which were founded in 1612, were completely closed to the public until 1881, when Pope Leo XIII began allowing Catholic scholars to conduct studies amongst the stacks. In recent years, the restrictions on researchers have been relaxed—slightly—but still remain pretty stringent. Only carefully accredited scholars are allowed to enter—journalists, students, and amateur historians are barred. And even if you meet the requirements to view texts from the Archives, no browsing is allowed. Scholars can request up to three folders a day—which can end up being a bit of a gamble, because not everything is cataloged, and some catalogs are written in Italian or Latin.

Three years ago, however, the Vatican decided to the celebrate the Archive's 400th anniversary by making 100 items available for public viewing for the first time at the Capitoline Museums in Rome. Of course, with 50 miles of shelving and documents dating back to the eighth century, 100 items only scratches the surface. But without unique access—or a plane ticket to Rome—those 100 documents, and any others that have been sourced by scholars, are all we can know of the "Secret Archives." Here are some of the highlights.

1. The papal bull from Pope Leo X excommunicating Martin Luther

On January 3, 1521, Pope Leo X issued the papal bull Decet Romanum Pontificem, which excommunicated Luther, thereby launching the Reformation. The earlier papal-issued Exsurge Domine had given Luther 60 days to recant his condemnation of the Church as outlined in his 95 Theses. Luther responded by burning his copy.

2. A 1530 petition from 81 English clergymen and lords asking Pope Clement VII to annul King Henry VIII’s marriage to Catherine of Aragon

In 1530, an heirless Henry was eager to marry Anne Boleyn—but divorce was not permitted within the Catholic Church. Despite the 3-foot-wide letter signed by 81 Members of Parliament and clergy (including the Archbishop of Canterbury), and threatening language that warned that "a refusal of annulment would require recourse to extreme measures for the good of the kingdom which we would not hesitate to take," Clement refused, resulting in the formation of The Church of England. Many of the seals of the signatories were affixed to the petition with a red ribbon, a practice that is sometimes considered the source of the term “red tape.”

3. Transcripts from the trial of the Knights Templar

After enjoying centuries of wealth and privilege as an elite army during the Crusades, the Knights Templar's prestigious status came to be seen as a liability. In what was likely an effort to avoid his financial debt to the order, Philip IV of France had all the knights arrested on October 13, 1307 and charged with heresy. After years of torture, many admitted to the trumped-up charges and were eventually burned at the stake. Pope Clement ultimately disbanded the Order under intense pressure from Philip. In 2007, the 60-meter-long document that comprises the minutes from the years-long trials was finally made public—revealing that the pope had first intended to pardon the Knights Templar before he was coerced into condemning them.

4. Correspondence relating to the trial of Galileo

Although by the 1600s, scientists were starting to question whether the Earth was really the center of the universe, the Church maintained that it was and persecuted anyone who publicly said otherwise. Physicist and astronomer Galileo Galilei had already been reprimanded for his beliefs in 1616, but had successfully defended himself by claiming that he had simply discussed the idea of a heliocentric universe without necessarily believing it. That argument failed to hold up in 1633, when the investigation under Pope Urban VIII found Galileo "vehemently suspected by this Holy Office of heresy, that is, of having believed and held the doctrine (which is false and contrary to the Holy and Divine Scriptures) that the sun is the center of the world, and that it does not move from east to west, and that the earth does move, and is not the center of the world."

5. and 6. Letters to Pope Pius IX from Abraham Lincoln and from Jefferson Davis

Both were written in 1863, at the height of the American Civil War. In his request that the Pope accept Rufus King as the U.S. representative to the Vatican, Lincoln made no mention of the violence tearing his country apart. Confederate President Davis, on the other hand, detailed the horrors of "the war now waged by the government of the United States against the states and people over which I have been chosen to preside." Jefferson's not-so-subtle angling to have the South recognized as an independent country by the Vatican failed, but only just. In a separate correspondence, the Pope addressed Davis as the President of the Confederate States of America, while Robert E. Lee believed that Pius was the only world leader who recognized the Confederacy.

7. A letter from Michelangelo to Pope Julius II

The letter warned the Pope that the Vatican guards hadn't received their paychecks in three months, and were threatening to walk off the job. It's not clear what ended up happening (or not happening) as a result of the artist's warning.

8. The Papal Bull from Pope Alexander VI splitting the New World

On May 4, 1493—just a year after Christopher Columbus "discovered" the New World—Pope Alexander VI issued the Inter Caetera, which gave Spain control over all new lands 100 leagues away from the Azores and Cape Verde. Effectively, this meant that the eastern part of present-day Brazil would be Portuguese, and the rest of the New World would be Spanish.

9. The doctrine of the Immaculate Conception

On December 8, 1854, Pope Pius IX issued the Ineffabilis Deus , officially committing to Apostolic Constitution the belief that Mary was conceived without "original sin."

10. A letter from Mary, Queen of Scots, a few months before her execution

Imprisoned for nearly two decades in England (she fled there after a Scottish revolt, hoping Elizabeth would protect her), Mary, believed to be a threat to the throne, was executed on February 8, 1587. Just a few months before her death, Mary wrote to Pope Sixtus V from her prison cell at Fotheringhay Castle in Northamptonshire, begging him to save her life and professing her Catholic faith, while also railing against her treatment and the alleged illegitimacy of the tribunal that condemned her.

11. A document from 809 CE

The oldest loose parchment kept in the entire archives dates from 809 CE and records part of a donation to a church in Venice.

12. A letter from Clement XII to the deputy of the seventh Dalai Lama

In it, the pope requests protection for a Franciscan mission in Tibet and freedom for the friars to preach the Gospel.

13. The design of a flying machine invented by a Brazilian priest

Bartolomeu Lourenço de Gusmão, a priest who lived in the then-Portuguese colony of Brazil in the late 1600s and early 1700s, spent his life studying how disparities in density should allow certain objects to float through the air. He made several demonstrations at the court of King John V of Portugal and designed plans for a never-completed flying machine, called the Passarola, which resembled a giant inflated bird.

14. A papal bull issued by Pope Innocent III calling for a new crusade to the Holy Land

Issued in 1198, this effectively launched the Fourth Crusade, which saw the capture of Constantinople by the Crusaders. Although the pope had originally sanctioned the Crusade, the sack of the massive city was so brutal he condemned it as "an example of affliction and the works of Hell."

15. A letter from China's Grand Empress Dowager Helena Wang to Pope Innocent X

Written on a silk scroll, the letter from the Empress, who had converted to Catholicism, appealed to the pope for help after the Qing Dynasty forced the Empress to flee Zhaoqing. Unfortunately, the letter never reached Pope Innocent X—he died before the messenger was able to gain an audience.


The Vatican Archive: the Pope's private library

From Hitler to Henry VIII - the secret Vatican archives are a secret no more.

The man standing outside the Porta Santa Anna Gate of the Vatican wearing a blue Gap shirt and none-too-expertly pressed Muji trousers could easily pass as an academic, or the cultural correspondent of an obscure television channel.

In fact, he is neither of these things. He is a man on a mission, a mission of the utmost delicacy.

Soon the man will pass beyond the gate and the Swiss guards with their navy blue uniforms with brown belts, white collars and black berets, designed by Commandant Jules Repond in 1914.

Overhead, a flock of starlings, ancient symbols of undying love, wheel in the morning air.

Under escort, he will be taken into the inner sanctum of the Vatican, through an enormous pair of brass doors upon which some of the gorier scenes of the Old Testament are picked out in bas-relief.

Passing through various security cordons, each one staffed by guards more suspicious than the last, he will mount a narrow winding staircase.

Up the staircase he goes, past barred windows and tiny panelled chambers in which black-soutaned figures sit reading by the light of hushed lamps, to the very top of the 73m-tall tower.

This is the Tower of the Winds, built by Ottavinao Mascherino between 1578 and 1580, a place to which mere members of the public are never normally admitted.

Here in the Hall of the Meridian, a room covered in frescoes depicting the four winds, is a tiny hole high up in one of the walls.

At midday, the sun, shining through the hole, falls along a white marble line set into the floor. On either side of this meridian line are various astrological and astronomical symbols, once used to try to calculate the effect of the wind upon the stars.

But this is not the real reason why this man with the shabby trousers, the oddly distinguished-looking grey hair and the abundance of irrelevant detail has come to the Vatican.

No, the real reason for this lies elsewhere in the Tower of Winds, in rooms lined with miles and miles of dark wooden shelves – more than 50 miles of them in fact.

Here, bound in cream vellum, are thousands upon thousands of volumes, some more than a foot thick.

This is the Vatican secret archive, possibly the most mysterious collection of documents in the world.

Here you can find accounts of the trial of the Knights Templar held at Chinon in August 1308 a threatening note from 1246 in which Ghengis Khan’s grandson demands that Pope Innocent IV travel to Asia to ‘pay service and homage a letter from Lucretia Borgia to Pope Alexander VI Papal Bulls excommunicating Martin Luther correspondence between the Court of Henry VIII and Clement VII and an exchange of letters between Michelangelo and Paul III.

There are also letters from Elizabeth I, Mary Queen of Scots, St Bernadette, Voltaire and Abraham Lincoln.

And here too – depending on how much faith you have in the novels of Dan Brown – lies proof that Jesus married Mary Magdalene and continued their own earthly line.

Once, Napoleon had the whole of the secret archive transported to Paris.

It was brought back, albeit with some key documents missing, in 1817 and has remained in the Vatican ever since – a constant source of myth and fascination.

But now the Vatican Secret Archive is secret no more.

This story begins two years ago when a Belgian publisher called Paul Van den Heuvel asked a friend of his who works in the Vatican if there was any hope of his being allowed to do a book about the secret archive.

This friend, says Van den Heuvel, is ‘very close’ to the Pope.

As he admits, Van den Heuvel is not a particularly ecclesiastical man. He’s not a particularly ecclesiastical publisher either.

An excitable, gap-toothed Belgian, his previous book was a lavishly illustrated coffee table volume on The Most Beautiful Wine Cellars in the World.

To his surprise he received word back that highly placed sources within the Vatican had been impressed with The Most Beautiful Wine Cellars in the World. As a result, he was told, his proposal might be given the go-ahead.

Just what the Vatican’s motivation was is none too clear. Scholars have been allowed in the archive since 2003, so long as they know exactly which document they’d like a look at – browsing is not allowed.

Certainly, they haven’t always looked kindly on book proposals about the secret archive.

Fifteen years ago, when a priest and former Vatican archivist called Filippo Tamburini published a book called Saints and Sinners about the clergy’s indiscretions, the full weight of the Vatican’s disapproval came down upon him.

He had, it was claimed, perpetrated ‘an abuse’ that was ‘strongly deplored’. But largely as a result of the Vatican’s intervention, Tamburini’s book sold far more copies than it would otherwise have done.

According to Monsignor Sergio Pagano, Prefect of the Archivio Segreto Vaticano: ‘A lot of hypotheses and stories about the archive have been going around. We want to show it as it really is.’

For three days Van den Heuvel was given the run of the archive with no restrictions placed on what he could inspect or photograph – or so he claims.

In fact, this turns out not to be quite the case: there was one extremely big restriction in place. He wasn’t allowed to look at any documents that dated from after 1939.

The reason given was that these include Papal annulments of marriages of people who might still be alive.

It’s at this point that the keen conspiracy theorist throws up his or her hands and exclaims ‘Ha!’.

What a coincidence that this should also cover the most sensitive periods in recent Vatican history: the Second World War and the continuing scandal of paedophile priests.

There may be something in this, of course.

Nine years ago, a joint plan by Jewish and Roman Catholic scholars ended amid acrimony with the Vatican refusing to allow the Jewish scholars further access to its archives – and the Jewish scholars protesting that the Vatican was plainly trying to cover something up.

This came after a report that said the documents examined ‘did not put to rest significant questions about the Holocaust’.

However, one should also remember that the Vatican has recently released a number of wartime documents, which, they say, help to prove that Pope Pius XII, far from being a Nazi-sympathising anti-Semite – as his detractors claim – was in fact working behind the scenes trying to help the Jews.

The present Pope, back in the days when he was plain Cardinal Ratzinger, authorised the opening of one section of the archive in 1998.

This dealt with the Spanish Inquisition. To great surprise in some quarters – and less surprise in others – these documents revealed that the Inquisition hadn’t really been such a bloody business after all.

The Catholic Church had executed a mere one per cent of the alleged heretics they put on trial. As for the others, they had been dealt with by ‘non-church tribunals’ – overenthusiastic freelancers.

A similar thing happened when a document about the Knights Templar was released three years ago.

According to the document, Pope Clement V was not the persecutor of the Templars as had previously been claimed. Far from it: he initially absolved the Templar leaders of heresy.

Only after he’d come under pressure from the French king, the far-from-appropriately-named Philip the Fair, did he reverse his decision. But even then, it seems, Clement’s intention was to reform the Templars, not drive them from the face of the Earth.

By the end of his three days, Van den Heuvel had whittled his choice of documents down to 125. The oldest document in the archive dates from the end of the eighth century.

Among the more recent is a letter written by Pope Pius XI to Hitler in December 1934. However, anyone hoping for something bullish in tone will be looking in vain.

The letter – in response to an earlier letter from Hitler asking Pius to try to improve relations between Germany and the Vatican – addresses Hitler as ‘Illustro and honorabili viro Adolpho Hitler’, which must have brought pleasure to the Führer.

However, as the text points out, the Pope markedly omits to offer Hitler his blessing at the end. Not exactly a brush-off, but a diplomatic snub just the same.

Here, too, is a letter written in 1530 by the Archbishop of Canterbury along with five other bishops and 22 mitred abbots to Clement VII complaining about the Pope’s ‘excessive delay’ in annulling Henry VIII’s marriage to Catherine of Aragon (there was also, some time later, an excessive delay in finding the document it was discovered under a chair, in 1926).

Any refusal by the Pope to issue an annulment, they intimate, would result in them taking extreme measures for the good of the kingdom request denied, Henry formed the Church of England.

Among the seals with which the letter is festooned – plus the red ribbons that inspired the phrase ‘red tape’ – is one belonging to Thomas Wolsey, ‘Cardinal and Archbishop of York’.

Fifty-six years later, Mary Queen of Scots wrote to Pope Sixtus V on the eve of her execution. Mary declares that she wishes to die in the grace of God and regrets that she does not have recourse to the sacraments.

As the letter goes on, it becomes steadily more plaintive, more poignant. She begs the Pope to take care of her son, James, and concludes with a postscript in which she warns him that there may be traitors among his cardinals.

Voltaire’s letter to Pope Benedict XIV, written in 1745, strikes a more sycophantic tone:

‘Allow me, Holy Father, to present my best wishes together with all of Christendom and to implore Heaven that Your Holiness might be most tardily received among those saints whose canonisations you have so laboriously and successfully investigated.’

Legend has always had it that an infuriated Napoleon snatched the crown from the hands of Pius VII and stuck it on his own head at his Coronation in December 1804.

In fact, as a document here makes plain, the Pope was eager to keep his own involvement in the whole affair to a minimum.

Napoleon, by contrast, didn’t think anyone else was worthy of crowning him and was more than happy to do the job himself.

One of the archive’s more fragile documents is a letter from a group of Christian Ojibwe American Indians, written on birch bark.

Dated ‘where there is much grass, in the month of the flowers’ (in other words, Grassy Lake, Ontario, in May), the letter is addressed to Pope Leo, or ‘the Great Master of Prayer, he who holds the place of Jesus’.

If there is anything among the tomes about Jesus getting hitched to Mary Magdalene or about St Paul making up the Resurrection you won’t find it here.

That, however, doesn’t necessarily mean it isn’t there. The truth is that no one really knows just what exactly is in the archive.

There are only 30 archivists – plus a small team charged with digitising their finds – and they have an awful lot of volumes to examine.

Three years ago, a Michelangelo drawing was found – ‘a partial plan for the radial column of the cupola dome of St Peter’s Basilica’.

Hardly the most exciting Michelangelo ever unearthed, but a Michelangelo none the less.

Perhaps more interesting is the note in which the artist complains that his payment for work on the dome is three months overdue.

For the time being Van den Heuvel’s The Vatican Secret Archives should keep the non-specialists satisfied.

Along with a main edition of 14,000, he is publishing 33 ‘unique collectors’ editions’ priced at just under £4,360 a throw – each ‘fully hand-bound in sheep parchment and hand-stitched with cotton thread’.

One of these unique collectors’ editions is being reserved for the Pope himself.

Soon, it will no doubt occupy an honoured place on his Holiness’s shelves – perhaps next to his copy of Great Wine Cellars of the World.


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